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Inmigración y criminalidad: cómo leer los datos y contexto para que no te engañen

Por Rafael Olavarria para Factchequeado

27 de septiembre, 2023

No es inusual que durante las campañas electorales se intente relacionar a la criminalidad con la inmigración. De hecho, algunos estudios basados en encuestas (como este de 2007 y este de 2022) han señalado que la mayoría de los estadounidenses cree que más inmigrantes puede traducirse en mayores índices de criminalidad. Sin embargo, las investigaciones que se han hecho sobre el tema no respaldan esta percepción y varios expertos consultados por Factchequeado coinciden en que no hay relación causal entre inmigración y aumento del índice de criminalidad.


Te contamos:

La tasa de inmigrantes encarcelados es menor a la de los nacidos en Estados Unidos, según estudio de 2023


Un estudio publicado por el National Bureau of Economic Research en 2023 encontró que desde 1870 la tasa de encarcelamiento de inmigrantes es menor a la de los nacidos en Estados Unidos. El único período donde la tasa de encarcelamiento de inmigrantes fue superior fue entre 1850 y 1870, antes de la llegada de inmigrantes del sur y este de Europa.


Gráfica tomada del estudio publicado en el National Bureau of Economic Research donde se muestra el descenso en arrestos de inmigrantes a partir de los 60 en comparación con los nacidos en Estados Unidos.


En la actualidad (2023), los inmigrantes tienen un 30% menos de probabilidad de encarcelamiento, de acuerdo con el estudio (pág. 2).


Otra parte del estudio se centra en comparaciones entre inmigrantes y hombres blancos nacidos en Estados Unidos. En el caso específico de los inmigrantes provenientes de México y Centroamérica, la probabilidad de encarcelamiento, según la investigación, es mayor a la de los hombres blancos nacidos en EE. UU., pero es menor cuando se compara con hombres blancos y negros.


Además, también es menor cuando se compara con hombres blancos nacidos en EE. UU. con nivel educativo similar. Es decir que, al mismo nivel educativo, la probabilidad de encarcelamiento de los blancos nacidos en el país es superior a la de aquellos nacidos en México y Centroamérica.


La investigación fue llevada a cabo por profesores de los departamentos de economía de las universidades de Stanford, California at Davis, Northwestern y Princeton. Los académicos tomaron datos históricos de censos poblaciones de Estados Unidos registrados en IPUMS (Integrated Public Use Microdata Series), una página web que contiene datos específicos de 16 censos federales, comenzando en el año 1790.


Los inmigrantes indocumentados tienden a cometer menos crímenes violentos, según estudio en Texas de 2020


En 2020 fue publicado en la revista de la Academia Nacional de las Ciencias (PNAS) un estudio realizado en Texas que se enfocó específicamente en el índice de criminalidad de inmigrantes indocumentados, versus inmigrantes con estatus legal y ciudadanos estadounidenses.


En la misma línea, los investigadores (sociólogos de la Universidad de Wisconsin), tras analizar los datos del Departamento de Seguridad Pública de Texas entre 2012 y 2018, concluyeron que el índice de arrestos de inmigrantes indocumentados por crímenes violentos es “considerablemente menor” al de los migrantes con estatus legal y al de los nacidos en Estados Unidos.


El estudio también señala que los estadounidenses de segunda generación (es decir, nacidos en EE. UU., pero que tienen al menos 1 padre inmigrante) son más propensos a cometer delitos que su padre o madre nacida en el extranjero. El índice de criminalidad de los estadounidenses de segunda generación se asemeja al de todos los nacidos en el país, señala la investigación.


Gráfica tomada del estudio publicado en la revista de la Academia Nacional de las Ciencias. La línea verde representa el índice de criminalidad entre inmigrantes indocumentados, la roja la de migrantes con estatus legal (incluyendo ciudadanos naturalizados), y la azul la de nacidos en Estados Unidos.


“Los inmigrantes indocumentados, más que aquellos con estatus legal, tienen fuertes incentivos para evitar involucrarse en actividades criminales por miedo a que sean detectados y deportados”, señala el estudio.


Otras investigaciones sobre inmigración y criminalidad


En 2014 fue publicado el estudio Homicide and Social Disorganization on the Border (Homicidio y desorganización social en la frontera) realizado por profesores de la Universidad de El Paso, Texas. Los investigadores analizaron datos del Censo de 1990 y cifras de homicidios del Departamento de Policía de El Paso entre 1985 y 1995 y concluyeron que la inmigración no estaba relacionada con el índice de homicidios. No obstante, sí encontraron que entre esos años había una relación entre latinos y homicidios relacionados específicamente con actividad de pandillas.


En 2012 fue publicada una investigación sobre criminalidad en vecindarios de mayor concentración de inmigrantes en Nueva York. Los investigadores (un profesor de la Fraser University y otro de la Universidad de Columbia) utilizaron datos del Censo y de la Policía de Nueva York entre 2004 y 2008, y concluyeron que “no hay evidencia de que el índice de criminalidad sea mayor en lugares con mayores tasas de inmigración. Por el contrario, la inmigración en ocasiones funciona como un escudo contra el crimen” (pág. 116).


En 2013 fue publicada una investigación titulada “Los efectos de la concentración de inmigrantes en el índice de criminalidad de los vecindarios”. Los autores (profesores de las universidades de Philadelphia, California, y George Mason) recopilaron cifras oficiales de criminalidad de Los Ángeles entre el año 2000 y 2005 y utilizaron datos del Censo para centrarse en los vecindarios con mayor presencia de latinos. Los investigadores encontraron que “una mayor concentración de inmigrantes está asociada con una reducción significativa de crímenes graves” (pág. 209).


Lo que dicen los expertos


Para complementar nuestra investigación conversamos con:


- Ernesto Castañeda, profesor de Sociología de la American University y fundador del centro de investigación The Immigration Lab.


- Jeff Asher, analista de datos de crímenes y cofundador de AH Datalytics, una consultora en temas de criminología.


- Rubén Rumbaut, profesor de Sociología de la Universidad de California, Irvine.


- Charis Kubrin, profesora de Derecho y Criminología de la Universidad de California, Irvine, con 20 años de experiencia investigando si existe relación entre inmigración y criminalidad.


Ernesto Castañeda nos refirió a su libro Immigration Realities (Realidades de la Inmigración) que escribió junto a Carina Cione, coordinadora del Center for Latin American and Latino Studies, en el que afirma que “es posible que la inmigración no tenga conexión con la criminalidad o que funcione indirectamente como un escudo contra la actividad criminal”.


Jeff Asher, analista de datos de criminalidad, dijo en entrevista con Factchequeado que “no hay evidencia que vincule cambios en la inmigración con el crimen en Estados Unidos”.


El profesor Rubén Rumbaut nos mencionó a diversas investigaciones que ha realizado junto con otros expertos, incluyendo esta publicada en 2009 donde resalta, similar a la investigación publicada en 2023 y que mencionamos al principio de esta nota, que la tasa de arrestos de hombres inmigrantes es menor a la de los nacidos en Estados Unidos.


La profesora Charis Kubrin, quien ha dedicado su carrera a analizar decenas de estudios que se han hecho sobre inmigración y criminalidad en los Estados Unidos entre 1994 y 2014 para encontrar conclusiones comunes, dijo a Factchequeado que casi todos los estudios sobre la materia han arrojado que, en términos generales, “Mayor inmigración equivale a menos crímenes”.

El temor a la inmigración no es un fenómeno nuevo en Estados Unidos


En otra investigación en la que participó el profesor Rumbaut se señala que “históricamente en los Estados Unidos, los períodos de inmigración a gran escala han venido acompañados de alarmas nativistas, percepciones de amenaza, y estereotipos sobre los recién llegados… esto ha sido especialmente cierto con respecto a la temida criminalidad de los inmigrantes… que llegó a su pico durante la era de la migración masiva a finales del siglo 19 y a comienzos del siglo 20, cuando la mayoría de los inmigrantes venían del sur y este de Europa”.


Dato: la Enciclopedia británica define el nativismo (nativism) como una ideología o postura política que busca priorizar los intereses y el bienestar de los nacidos en un lugar por encima de los inmigrantes.


La investigación publicada en el National Bureau of Economic Research indicó que los políticos antiinmigrantes de Estados Unidos históricamente han asociado a los inmigrantes con la criminalidad. En 1891, señala el documento, el Senador republicano Henry Cabot Lodge se refería a los italianos inmigrantes como “miembros de la mafia… que utilizan el homicidio como una forma de mantener la disciplina”.


La investigación donde participó Rumbaut destaca que el Congreso de los Estados Unidos creó 3 comisiones (una en 1901, otra en 1911 y otra en 1931) para investigar cómo la inmigración habría contribuido con el aumento de la criminalidad. Cada una de esas investigaciones (similares a las que hemos mencionado en la nota) arrojó como resultado que la tasa de criminalidad entre los nacidos en el extranjero era menor que la de los nacidos en Estados Unidos.


Datos migratorios de Estados Unidos


La población total de Estados Unidos es de aproximadamente 335 millones de personas. La cifra de personas indocumentadas para 2021 era de aproximadamente 11.2 millones, es decir, el 3.3% de la población, de acuerdo con la estimación más reciente (2023) del Migration Policy Center.


La cantidad total de inmigrantes en Estados Unidos (incluyendo personas naturalizadas, residentes permanentes, residentes temporales, e inmigrantes indocumentados) es de aproximadamente 45.2 millones, de acuerdo con el Censo, lo que representa el 13.9% de la población. El 53.1% de los inmigrantes en Estados Unidos tiene ciudadanía estadounidense.


Estados Unidos tuvo el mayor porcentaje de población inmigrantes en el año 1890, cuando el 14.8% de los habitantes había nacido en el extranjero.


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